Un catálogo de todos los minerales de la tierra para buscar vida extraterrestre


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Tras 15 años de trabajo, un equipo amplía el catálogo de minerales terrestres conocidos de 6.000 a 10.500 y revela las recetas de la naturaleza para producirlos. Una guía que les ayudará a entender la historia de la tierra y a buscar vida y recursos minerales en otros mundos

Un diamante
Un diamanteINSTITUCIÓN CARNEGIE PARA LA CIENCIA

La naturaleza ha «diseñado» nada menos que 21 formas diferentes de «fabricar pirita a lo largo de 4.500 millones de años, mientras que los diamantes son el resultado de nueve combinaciones diferentes. Las ingeniosas formas en que se han formado los minerales cuentan la historia de nuestro planeta. Una historia que, después de 15 años de trabajo, un equipo internacional de científicos ha descifrado y condensado en el mayor catálogo de minerales de la tierra publicado hasta la fecha.

Bajo el paraguas de la Carnegie Institution of Science, en Estados Unidos, han logrado describir 10.556 minerales, frente a los 5.800 reconocidos por la Asociación Internacional de Mineralogía basándose únicamente en su estructura y composición. El nuevo enfoque ha sido catalogarlos, teniendo en cuenta cuándo y cómo surgieron.n, por lo que los autores hablan de «tipos de minerales».

«Este trabajo cambia fundamentalmente nuestra visión de la diversidad de los minerales de la tierra», dijo Robert Hazen, quien junto con Shaunna Morrison coordinó los dos estudios publicados este viernes en mineralogía americanay que han contado con la participación de la NASA.

La pirita se forma de 21 formas diferentes.
La pirita se forma de 21 formas diferentes.ARKENSTONE / ROB LAVINSKY

Y es que además de utilizar esta herramienta para reconstruir la historia de la vida en la tierra y encontrar nuevos yacimientos, creen que ayudará a buscar vida extraterrestre y descubrir minerales desconocidos en otros mundos. Según los autores, este conocimiento les permitirá hacerlo evaluar la mineralogía extraterrestre con una nueva perspectiva. Por ejemplo, si Marte contiene depósitos hidrotermales de azufre, puede tener una reserva de ciertos minerales asociados.

«cápsulas del tiempo»

En total, han descifrado 57 recetas utilizados por la naturaleza para obtener los 10.500 tipos de minerales. «Cada muestra de mineral tiene una historia, cada una cuenta una historia, y cada una es una cápsula del tiempo que revela el pasado de la tierra como nada más puede hacerlo», dijo Hazen en un comunicado de prensa de la Institución Carnegie.

En más del 80% de ellos, el agua es uno de los ingredientes lo que, según los científicos, explica por qué hay mucha más variación en la Tierra que en la Luna, Mercurio o incluso Marte, con una historia similar a la nuestra.

Otro resultado extraño es que un tercio de los minerales terrestres no se habrían formado sin la contribución de la biología, tanto de forma indirecta -creó una atmósfera rica en oxígeno que permitió la aparición de 2000 minerales que no existirían sin el oxígeno- como de forma directa. restos óseos, conchas o microbios.

amonites opalizados.
amonites opalizados.INSTITUCIÓN CARNEGIE PARA LA CIENCIA

Así, se han contabilizado 72 minerales derivados directamente del guano (acumulación de excrementos) y orina de pájaros y murciélagos. Entre ellos se encuentra la esfeniscidita, un mineral muy raro que existe gracias a la orina de los pingüinos y que se forma en la Isla Elefante, en la Antártida.

El 59% de los minerales -3 349 tipos para ser exactos- se han formado de una sola forma, mientras que el 40% se han formado al menos de dos formas distintas, en muchos casos de más de 15 formas.

El récord absoluto lo ostenta, como decíamos, la pirita (FeSdos),que tiene su origen de 21 formas diferentes y que es un fiel ejemplo de la versatilidad de la naturaleza: se forma cuando hay temperaturas muy altas y también bajas, con y sin agua, utilizando microbios, pero también en ambientes realmente hostiles donde la vida casi no puede seguir adelante… Compuesto por una parte de hierro y dos de azufre, ha aparecido tanto en el espacio -ha llegado hasta nosotros a través de meteoritos- como en la tierra, en procesos que tienen lugar en volcanes, yacimientos hidrotermales o minas.

turmalina.
turmalina.INSTITUCIÓN CARNEGIE PARA LA CIENCIA

Aunque la historia de la tierra tiene poco más de 4.500 millones de años, es sorprendente la mayor parte de la diversidad mineral surgió durante los primeros 250 millones de años. Esto se debe a que en estas primeras etapas comenzaron procesos cruciales en el diseño del planeta, como la formación de los océanos, la evolución de la corteza continental y quizás el inicio de formas tempranas de subducción, los procesos por los cuales las rocas se mueven hacia adentro. Placas tectónicas – según los investigadores. El circón es el más antiguo de los que se han formado en la tierracon una edad estimada de 4.400 millones de años.

minerales del espacio

Sin embargo, también lo han visto. hay 296 minerales mas antiguos que la tierra misma ya que se sabe que llegaron a través de meteoritos, y en algunos de ellos se han identificado granos con una edad estimada de 7000 millones de años, es decir, ya habían aparecido unos 2500 millones de años antes que nuestro planeta.

Calcita.
Calcita.INSTITUCIÓN CARNEGIE PARA LA CIENCIA

El diamante, uno de los minerales más valiosos, está hecho principalmente de carbono, pero los científicos han documentado nueve formas en que se ha formado, incluida la condensación en la atmósfera de estrellas muy antiguas, durante el impacto de un meteorito y en los intestinos de la Tierra bajo condiciones muy altas condiciones presión y altas temperaturas.

Por otro lado, más de 600 minerales provienen de la actividad humana, entre ellos medio millar extraídos.

Para Auhuai Lu, presidente de la Asociación Internacional de Mineralogía, este catálogo ofrece «una forma de descubrir posibles minerales en la naturaleza», pero también puede «ser la clave para reconstruir vidas pasadas y predecir cómo será la vida futura en la tierra». Del mismo modo, cree que comprender la evolución de los minerales permite «un nuevo camino a la hora de explorar el espacio profundo y buscar vida extraterrestre y futuros planetas habitables».

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